“Geheimen immunologische tolerantie ontrafelen”

Prof.dr. Georg Kraal - Van Loghem Laureaat 2011

Georg Kraal

Prof.dr. Georg Kraal van het VU medisch centrum in Amsterdam is de Van Loghem Laureaat 2011. Hij onderzoekt het immuunsysteem in het darmslijmvlies. “Het zou geweldig zijn als ons onderzoek kon bijdragen aan de genezing van bijvoorbeeld de ziekte van Crohn.”

Georg Kraal (1950) studeerde biologie aan de Vrije Universiteit Amsterdam. “Ik ben visueel ingesteld, gefascineerd door vormen en structuren”, zegt hij. “Biologie gaf me een perfect excuus om de relatie tussen vorm en functie te bestuderen.” Als post-doc aan de Stanford University concentreerde hij zich op de migratie van lymfocyten met behulp van monoclonale antilichamen. “Waarom migreren verschillende lymfocyten naar verschillende plekken in het lichaam? Welke moleculen zijn daarbij betrokken?”

Geheimen ontrafelen
Enkele jaren later accepteerde Kraal een baan aan de VU. Hij werd er onderzoeker en docent in de immunologie en moleculaire celbiologie. Tot op de dag van vandaag is dat 'zijn' domein. Hij leidt een groep die de geheimen van het immuunsysteem in het (darm)slijmvlies wil ontrafelen. “Via de darmwand en de luchtwegen komen zeer veel stoffen ons lichaam binnen. Het immuunsysteem moet ongevaarlijke antigenen ongehinderd laten passeren, maar direct ingrijpen wanneer zich pathogenen aandienen. Hoe krijgt het immuunsysteem dit voor elkaar?”

De tolerantie van het immuunsysteem berust op een fragiel samenspel van factoren in het slijmvlies epitheel en de lymfeklieren. Kleine verstoringen kunnen leiden tot ernstige ontstekingen. “Normaal gesproken sluiten epitheelcellen zeer nauw op elkaar aan, maar bij een ontsteking laten ze los. Waarom? Op welk moment? En onder welke omstandigheden?” Kraal's groep probeert de factoren te begrijpen die de immunologische tolerantie reguleren en die ervoor zorgen dat de juiste populaties myeloïde en lymfoïde cellen naar de epitheelcellen van het slijmvlies gaan. “Bovendien kijken we waar ze zich precies bevinden, om het effect van chronische ontsteking op het mucosaal immuunsysteem te bestuderen.”

Fundamenteel onderzoek
Nieuwe technologie biedt veel mogelijkheden. “We kunnen bijvoorbeeld in levende weefsels live opnames maken van cellen. Deze technologie gaan we toepassen op het darmepitheel. We kunnen dan met eigen ogen zien wanneer de cellen loslaten, waarom en onder welke omstandigheden. Als we dat begrijpen, kunnen we misschien ontstekingen bestrijden.”

Kraal hecht aan fundamenteel onderzoek als basis voor verder onderzoek. Zijn onderzoek richt zich dan ook niet direct op medicijnontwikkeling. “Maar het zou fantastisch zijn als we het mucosale immuunsysteem kunnen reguleren en zo bijdragen aan genezing van bijvoorbeeld de ziekte van Crohn”, besluit hij.



Webdesign © 2012 Strik Design