Gezonde suikers

Johan Garssen

Hoogleraar immunofarmacologie Johan Garssen is verbonden aan het departement farmaceutische wetenschappen van de Universiteit Utrecht. Hij onderzoekt moleculen die invloed hebben op het immuunsysteem. Niet-verteerbare suikers, die van nature in moedermelk zitten, kunnen het afweersysteem beïnvloeden. Recente publicaties geven aan dat zuigelingen die dergelijke suikers binnenkrijgen, een kleinere kans hebben op allergieën.

Johan Garssen is directeur van de immunologie-afdeling van het Centre for Specialised Nutrition van Danone Research. Dat instituut werkt nauw samen met de Universiteit Utrecht, waar Garssen een leerstoel bekleedt. Garssen: “Immunofarmacologie is het onderzoek naar componenten die het immuunsysteem kunnen beïnvloeden. Het Centre for Specialised Nutrition ontwikkelt babyvoeding en klinische voeding. Dat is specialistische voeding voor medisch gebruik, die je niet zomaar in de supermarkt kunt kopen. We werken ook regelmatig samen met andere bedrijven in de voedingsmiddelentechnologie en de farmaceutische sector, onder meer binnen het Top Instituut Pharma (TIP).”

Suikers
Immunologen hadden lange tijd vooral aandacht voor eiwitten die een rol spelen bij de immuunrespons, zegt Garssen: “Het wordt steeds duidelijker dat dat niet het hele verhaal is. Wij kijken bijvoorbeeld naar oligosacchariden. Die niet-verteerbare suikers zitten onder meer in moedermelk en komen nauwelijks voor in koeienmelk. De vraag is dan ook wat de functie van dergelijke suikers is. Ze spelen in ieder geval een belangrijke rol als prebiotica: ze helpen bepaalde darmbacteriën te groeien. Het wordt steeds duidelijker dat de darmflora een belangrijke rol speelt bij de afweer tegen bepaalde ziektes. Daarnaast beïnvloeden oligosacchariden diverse delen van het immuunsysteem.” Garssen ontdekte onder meer dat toediening van prebiotische oligosacchariden bij zuigelingen de kans op constitutioneel eczeem verlaagt. Deze huidaandoening is vaak een eerste symptoom van een allergie of gerelateerde aandoeningen. Hiermee lijkt de weg open naar gespecialiseerde voeding voor kinderen en volwassenen, die allergieën kunnen voorkomen of behandelen. Garssen: “Op termijn zal die er zeker komen.”

Kennis
Komen de stoffen die Garssens groep wetenschappelijk identificeert en onderzoekt ook in de yoghurt die in de schappen van de supermarkt staat? Daar staan immers steeds vaker zogeheten functional foods, voedingsmiddelen met een stof die bevorderlijk is voor de gezondheid. Danone heeft bijvoorbeeld al Actimel en Activia, dat goede bacteriën bevat. Het Utrechtse instituut houdt zich niet bezig met deze consumentenvoeding, zegt Garssen: “Ik sluit niet uit dat sommige van deze werkzame stoffen in bijvoorbeeld bepaalde yoghurts verwerkt zullen worden. Niet iedere stof die wij ontdekken zal in een consumentenproduct terechtkomen; dat is niet onze focus. Een component kan er bijvoorbeeld simpelweg te duur voor zijn. Ons onderzoek zal in ieder geval onze kennis over het immuunsysteem en allergieën én over de mogelijkheden en onmogelijkheden van interventies met behulp van voeding vergroten. Dankzij die kennis kunnen we hopelijk steeds betere remedies tegen allergische aandoeningen ontwikkelen.”

Webdesign © 2012 Strik Design